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Un article de Elsa Bembaron paru dans le Figaro du 23 avril 2005

Du coke à l’acier

samedi 23 avril 2005 par Elsa Bembaron
La Chine a besoin d’acier pour le bâtiment, l’automobile, certains emballages alimentaires (cannettes). Pour cela, il faut du charbon, mais pas n’importe lequel : le charbon à coke, dont le prix a grimpé de 50% depuis le début de l’année. Pour produire de l’acier, les industriels peuvent utiliser des matières premières (minerais de fer et coke) ou recycler de la ferraille. Si la deuxième solution semble être la plus écologique, elle est loin d’être suffisante. D’abord, la demande mondiale d’acier est supérieure à la ferraille disponible. Ensuite, certains types d’acier ne peuvent être obtenus qu’à partir de matières premières. Par exemple, les constructeurs automobiles exigent, pour les carrosseries, des aciers issus de la seule « filière fonte ». Cet acier est produit dans les hauts-fourneaux à partir d’un mélange de minerai de fer et de coke. Il faut 1,25 tonne de charbon pour une tonne de coke, 470 kilos de coke pour une tonne de fonte. Laquelle permet d’obtenir 1,05 tonne d’acier, puisqu’on y ajoute, pour des raisons techniques, 5% de ferraille. « Pour produire l’acier, on peut « remplacer » le coke par du gaz, explique un expert du secteur. Mais ces processus ne sont rentables que dans des pays producteurs de gaz ou de pétrole. » En outre, les capacités de production de ces fours sont bien inférieures à celles d’un haut-fourneau classique. Les plus gros hauts-fourneaux d’Europe peuvent produire 3,3 millions de tonnes de fonte par an. Enfin, la production d’acier à partir de ferraille consomme indirectement du charbon, pour en faire de l’électricité. En Chine, le gouvernement veut limiter le développement des « mini-fours » (mini-mills) très consommateurs d’électricité et peu rentables. Pékin encourage le développement d’unités de production plus modernes et moins gourmandes en électricité, celles que développe le numéro un chinois de l’acier, Baosteel.
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