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Charles Gautier | le Figaro le 23/06/2008

Flopée d’investissements dans les cellules photovoltaïques

jeudi 26 juin 2008 par Charles Gautier
Cette technologie qui utilise le soleil et le silicium connaît un engouement mondial.

Le développement de l’énergie solaire rejaillit sur l’ensemble d’une industrie, qui, dans l’ombre, capte, transforme et redistribue les rayons du soleil en électricité. La progression est fulgurante : en 2007, la filière a généré un chiffre d’affaires mondial de 13 milliards d’euros contre 9 milliards en 2006, dont 70 % en Europe où le marché a doublé son activité en un an d’après les chiffres de l’European Photovoltaïc Industry Association (Epia).

Au-delà du soleil, inépuisable, la matière première des panneaux photovoltaïques l’est également. Le silicium est l’élément le plus abondant sur terre après l’oxygène. Depuis dix ans, les investissements se multiplient à travers le monde. Ils ont atteint l’an dernier un total de 1,3 milliard d’euros selon l’Epia et cela se poursuit.

Le norvégien Renewable Energy Corporation (REC) a décidé la semaine dernière d’investir 1,6 milliard d’euros dans la première tranche d’un site industriel à Singapour. Le projet total s’élèvera à 3 milliards, avec, à la clé, une usine de 3 000 personnes qui fabriquera les panneaux solaires, mais aussi les « galettes » de silicium, qui, coupées en fines tranches, donnent naissance aux cellules.

L’usine entrera en activité dès 2010 pour atteindre sa pleine capacité deux ans plus tard. Elle permettra notamment de produire l’équivalent de 740 MW grâce aux galettes de silicium, 550 MW avec les cellules et 590 MW avec les panneaux… L’extension du projet pourrait être décidée dès l’année prochaine.

La Chine aux aguets

L’engouement existe également en France. La première usine au monde spécialisée dans la production de silicium polychristalin technologie phare actuellement pour l’industrie photovoltaïque sera inaugurée dans les prochains mois à Saint-Auban, dans les Alpes-de-Haute-Provence. « Longtemps, cette industrie a utilisé les déchets de l’industrie électronique, explique Arnaud Mine, président de la commission photovoltaïque du syndicat des énergies renouvelables. En France, ce secteur emploie environ 1 000 personnes. »

La hiérarchie mondiale des pays producteurs ne cesse d’évoluer au fil des années. Sharp et l’allemand Q-Cell se partagent les deux premières places depuis des années, mais sont désormais talonnés par le chinois Suntech Power.

Voici quatre ans, les entreprises chinoises étaient presque absentes des classements internationaux. Aujourd’hui, elles détiennent 28,1 % de parts de marché des cellules. En revanche, les japonais qui, en 2004, assuraient la moitié de la production mondiale sont tombés à 21,8 %. Les européens sont restés stables avec 27,4 % de la production des cellules, selon la revue Photon International.

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