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Alain Faujas | Le Monde du 18.05.2008

L’étain étincelle

lundi 19 mai 2008 par Alain Faujas

C’est le champion incontesté des métaux depuis le début de l’année 2008 : l’étain est monté sur la plus haute marche du podium après le plomb (2007) et le cuivre (2006), son prix ayant progressé de 55 % depuis le premier janvier. A Londres, il était coté à 25 300 dollars la tonne métrique, vendredi 16 mai, lui qui oscillait autour de 10 000 dollars, fin 2006.

Une très jolie performance pour un métal non ferreux longtemps méprisé par les investisseurs, puisqu’il concourt à la fabrication du fer blanc, du bronze et du verre plat, produits pas vraiment considérés comme étant de la haute technologie.

Tout s’est ligué pour favoriser cette ascension. D’abord, une demande en forte croissance, car l’étain est de plus en plus prisé par l’industrie. Il se substitue au plomb, bien trop polluant dans les soudures, qui représentent aujourd’hui plus de la moitié de son usage mondial.

Ensuite, une production qui flanche. Le premier producteur mondial, la Chine, ne se remet toujours pas des tempêtes de neige de l’hiver qui ont fait lourdement chuter sa production. "Sa production d’étain est toujours en retrait de 12 % par rapport à celle de 2007", commente Hervé Lievore, stratégiste pour les matières premières chez Axa Investment Managers, à Londres.

Le tremblement de terre du 12 mai dans la province du Sichuan ne facilitera pas la convalescence du mastodonte chinois et la remontée de la production d’étain.

Le deuxième producteur mondial, l’Indonésie, "est toujours en deçà de ses performances passées en raison de sa politique de régulation de la production", poursuit M. Lievore. En effet, depuis deux ans, Djakarta tente de mettre un peu de discipline parmi les 11 000 mineurs clandestins et les dizaines de fonderies non moins clandestines qu’il traque avec succès dans l’île de Bangka.

Du coup, les stocks se sont réduits comme peau de chagrin. Ceux du London Metal Exchange ne représentent plus qu’à peine sept jours de consommation mondiale. "Ils s’élèvent à 7 700 tonnes, alors qu’en moyenne, depuis vingt ans, ils tournaient autour de 14 000 tonnes", rappelle M. Lievore. Les investisseurs-spéculateurs se sont rués sur ce métal, car ils adorent par-dessus tout les risques de pénurie.

Les spéculateurs peuvent-ils escompter qu’ils continueront à toucher le gros lot ? "Pas sûr, répond notre spécialiste, car les dégâts dus à la météo finiront par s’estomper, et les Chinois pourraient céder à la tentation de vendre à ce prix très attractif." L’étain s’en trouverait terni.

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