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Article de Philippe Mesmer paru dans Le Monde du 16.11.06

Les fabricants japonais, acteurs de la consolidation dans le nucléaire

jeudi 16 novembre 2006 par Philippe Mesmer

Les industriels japonais misent sur l’essor de la demande mondiale en réacteurs nucléaires, conséquence notamment de la progression des prix du pétrole et d’une volonté de limiter l’usage des installations au charbon. Pour prendre leur part de ce marché, ils se sont lancés dans une politique d’acquisitions et/ou d’alliances, leur permettant de s’ouvrir des marchés et de renforcer leurs capacités de développements, à la fois au plan financier et au plan technologique.

Après le rachat de l’américain Westinghouse par Toshiba, finalisé mi-octobre, et le rapprochement de Mitsubishi Heavy Industries avec le français Areva, conclu lui aussi mi-octobre, Hitachi a annoncé avoir conclu un accord avec l’américain General Electric (GE) le 13 novembre (Le Monde du 15 novembre).

Ce rapprochement intervient au moment où Hitachi traverse une période difficile avec sa branche nucléaire. Le groupe a choisi d’en faire l’une de ses activités coeur, notamment parce qu’elle génère des revenus stables. Au terme de l’année fiscale 2005 (fin mars 2005), cette branche affichait des ventes en hausse de 12 %, à 2 800 milliards de yens (18,6 milliards d’euros), soit un quart du chiffre d’affaires total de l’entreprise. Mais les centrales construites par Hitachi au Japon ont connu plusieurs incidents graves ces derniers mois. L’image du groupe est affectée, comme ses résultats. Pour l’exercice fiscal en cours, qui s’achèvera fin mars 2007, l’entreprise prévoit un déficit de 55 milliards de yens (365 millions d’euros), essentiellement dû aux coûts induits par ces incidents.

L’entente conclue avec GE doit notamment permettre de répondre à la relance, aux Etats-Unis, d’un programme de construction de centrales nucléaires : celui-ci devrait conduire à la mise en service, d’ici à 2020, de 25 installations, pour un montant de 10 000 milliards de yens (66,2 milliards d’euros).

D’autres pays ont des plans de développement : une trentaine de centrales pourraient être construites en Chine dans les quinze années à venir ; l’Indonésie et le Vietnam n’excluent pas le recours au nucléaire pour leur production d’électricité ; et le Japon prévoit le remplacement de plusieurs réacteurs vieillissants.

Cette perspective a conduit à une accélération des rapprochements entre fabricants de réacteurs. Toshiba a acquis Westinghouse pour 4,5 milliards de dollars (3,5 milliards d’euros). Mitsubishi et Areva vont développer en commun des réacteurs de taille moyenne (autour de 1 000 mégawatts) de troisième génération.

L’entente entre Hitachi et GE prévoit l’établissement de deux coentreprises, l’une au Japon, l’autre aux Etats-Unis. La première aura la charge du marché nippon, la seconde s’occupera du reste du monde.

Si ces trois opérations ont été conclues pour des raisons de compétitivité, elles reflètent aussi le conflit technologique auquel sont confrontées ces entreprises : les analystes considèrent que les réacteurs à eau pressurisée (PWR) ont plus d’avenir que ceux à eau bouillante (BWR). Aujourd’hui, 70 % des centrales construites dans le monde utilisent le PWR.

C’est pour cette raison que Toshiba, spécialisé dans le BWR, a choisi d’acquérir Westinghouse, spécialisé dans le PWR. L’accord Areva-Mitsubishi porte aussi sur cette technologie. Hitachi et GE sont en revanche tous deux spécialisés dans le BWR. Le groupe japonais a bénéficié de l’assistance de la compagnie américaine pour développer son savoir-faire dans cette technologie dès 1967.

Depuis 2000, les deux sociétés travaillent en commun pour décrocher des contrats de construction et, en 2006, elles ont obtenu la première commande passée aux Etats-Unis depuis la décision de relancer la filière nucléaire. En dépit du handicap supposé de la technologie BWR, le président de Hitachi, Kazuo Furukawa, compte sur l’alliance pour pouvoir construire "un tiers des 25 centrales prévues aux Etats-Unis".

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