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Paul Benkimoun | Le Monde du 21.10.2008.

Les inégalités de santé s’accroissent entre pays et à l’intérieur même de la plupart des Etats

mercredi 22 octobre 2008 par Paul Benkimoun

La santé des populations s’améliore, mais les inégalités s’accroissent entre pays riches et pays pauvres et à l’intérieur même de la plupart des Etats. L’étude des inégalités de santé et de leurs déterminants, en France comme dans d’autres pays, était au coeur du congrès national des observatoires régionaux de la santé (ORS), qui s’est tenu à Marseille les 16 et 17 octobre. SUR LE MÊME SUJET

Les écarts de santé se creusent entre classes sociales vis-à-vis des pathologies émergentes (comme l’obésité) ou chroniques tels les handicaps, en matière de santé mentale. Idem pour la prévention et le dépistage des maladies cardio-vasculaires et des cancers, a rappelé Yolande Obadia, directrice de l’ORS Provence-Alpes-Côte d’Azur.

La différence d’espérance de vie à la naissance est une des inégalités de santé les plus évidentes. Au sein des pays de l’Organisation de coopération et de développement économiques (OCDE), les Etats-Unis se situaient en 2003 au 23e rang, avec une espérance de vie de 77,2 années, loin derrière le Japon et ses 81,8 ans, record mondial, a rappelé Lisa Berkman du Centre d’étude des populations et du développement d’Harvard (Boston, Etats-Unis). Avec 79,4 ans d’espérance de vie, la France se classait dixième.

Les lieux de résidence constituent un déterminant important des inégalités de santé. L’accès à des aliments de bonne qualité est nettement plus limité dans les quartiers défavorisés, comme ceux de Baltimore où il est "plus facile de trouver du tabac que de la nourriture saine", a précisé Anna Diez-Roux (université du Michigan, Etats-Unis). Cependant, les inégalités ne se rencontrent pas seulement entre les groupes ayant les statuts sociaux les plus extrêmes. Il existe un gradient passant par tous les intermédiaires. Les personnes insérées sont donc elles aussi concernées, a souligné Thierry Lang (Institut national de la santé et de la recherche médicale, Toulouse).

TRAITEMENTS CONTRAINTS

Pour autant, dans quel sens s’établit la relation entre statut social et santé : suis-je malade parce que je suis pauvre ou bien ma maladie est-elle responsable de mon statut social défavorisé ? Les deux sont possibles. Dans le cas de la santé mentale, Vincent Lorant (université catholique de Louvain, Belgique) rapporte le consensus sur le lien de causalité entre le statut socio-économique et la dépression, tandis que la schizophrénie "sélectionne" les malades en les rendant socialement plus vulnérables. Le système de soins n’atténue pas les inégalités. Le sociologue belge a ainsi expliqué qu’en santé mentale, les populations les moins favorisées bénéficient de soins de moins bonne qualité, ont une moins bonne réponse aux traitements pharmacologiques et psychothérapeutiques. De plus, les traitements contraints sont plus fréquents pour les minorités ethniques.

Les inégalités de santé semblent se transmettre entre générations. Il y a un "effet global", direct et indirect, du milieu social sur l’état de santé du descendant, décrit Alain Trannoy (Ecole des hautes études en sciences sociales, Paris, et Institut d’économie publique, Marseille).

Comme l’a indiqué Dominique Polton (Caisse nationale d’assurance maladie des travailleurs salariés, Paris), le débat sur les politiques publiques permettant le mieux de réduire les inégalités de santé n’est pas tranché. Faut-il plutôt des politiques redistributives, en amont du système de soins, visant à réduire les écarts de revenus ou d’éducation, ou bien privilégier les mesures ciblant la santé, par exemple favoriser l’accès aux soins par le biais de la couverture maladie universelle et agir sur les comportements à risque ? Cela reste à déterminer.

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